Skriv ut
I februari bytte Actel ut den röda färgen i logotypen mot grönt. Snart tar företaget också steget från 130 nm till 65 nm. Men produkterna är fortfarande desamma,  strömsnål och programmerbar logik baserad på flashteknik.
– Vi tyckte att grönt lyfte fram vårt fokus bättre. Det handlar inte bara om färgen i logotypen utan om våra produkter, våra framtidsplaner, vår företagskultur, solcellerna på taket och våra komposterbara kaffemuggar som vi helst använder flera gånger, säger Fares Mubarak som är marknadschef på Actel.

Företaget satsar stenhårt på programmerbar logik, FPGA:er. Men i motsats till sina betydligt större konkurrenter har Actel lagt sina pengar på flashbaserade kretsar och inte SRAM-baserade dito.

– Vi skulle inte ha en chans mot 500-pounds gorillorna.

Fares Mubarak syftar på Xilinx och Altera som utkämpar en envig om marknaden för SRAM-baserade FPGA:er med Lattice som enda irritationsmoment.

Visserligen kommer fortfarande runt 70 procent av Actels inkomster från produkter som baseras på antifuse-teknik men framtiden ligger i flash.

– Vi har satsat väldigt målmedvetet på flash för att positionera om oss. Det är många som designar med våra nya kretsar men det tar fem, sex, sju år innan en produkt kommer upp i större volymer.

Och Actel har vuxit snabbare än sina konkurrenter de senaste åren men när jag påpekar att verksamheten gått med förlust blir Fares Mubarak indignerad.

– Pro forma gör vi vinst. Det är nedskrivningar och goodwill som skapat förlusterna.

Uttalandet må vara sant men en av de större aktieägarena, investmentbolaget Ramius, har tappat tålamodet och krävde nyligen att Actel ska stoppa utvecklingen av flashprodukter för att koncentrera sig på de äldre och vinstgivande antifuseprodukterna som säljs till säkerhetskritiska användare, bland annat rymdindustrin och militären. Men ledningen för Actel ser flash som framtiden och kompromissen som träffades i början av mars innebar att Ramius fått in representanter i styrelsen. Dessutom har Actel så sent som i januari dragit igång ytterligare ett sparprogram.

– För nio månader sedan trodde vi att vi skulle kunna växa i vår kostym och nu upp till 300 miljoner dollar i omsättning. Vi ser fortfarande att antalet nya projekt ökar men det dröjer innan volymerna kommer.

Besparingarna och uppsägningarna av personal har inte påverkat det svenska kontoret och ska heller inte påverka utvecklingsprojekten. Företaget är bland annat i slutfasen med den nya processnoden på 65 nm.

– Vi får de första samplen i april och lanseringen ska ske under första halvåret i år.

Idag tillverkar Actel sina flashprodukter i en 130 nm process. Företaget har satsat en del tid och pengar på 90 nm men i och med att de två samarbetsföretagen Freescale och Infineon ändrat strategi när det gäller att driva egna fabriker avbröts den processen. Actel har istllet valt att ta steget direkt till 65 nm i samarbete med foundryt UMC. Trots att detta lett till en fördröjning på sex till nio månader plus ökande kostnader.

– En del av det arbete vi lagt ned på 90 nm går att återanvända på 65 nm. Samtidigt är vi inte tillräckligt stora för att ta alla kostnader för en ny processnod utan får vänta till den är kommersiellt tillgänglig. Vi har inte heller samma behov av nya processer som Xilinx och Altera. Våra kommande produkter kommer inte bara att ha mer av det vi har idag.

Att utnyttja den nya processnoden till att addera mer logik är alltså inte rätt väg. Enligt Fares Mubarak beror det på att att kostnaden för billig klisterlogik som till exempel kretsfamiljen Igloo Nano i första hand styrs av antalet in- och utgångar. Dessa skalar inte på samma sätt som logiken i en process med finare geometrier.

– Men i en ny process kan vi lägga in fler moduler som vi inte har plats för idag.

Bland annat har Actel licensierat Armkärnan Cortex-M3. En inte allt för vild gissning är därför att till exempel Fusionfamiljen som idag kan förses med en mjuk Armkärna inom en  inte allt för snar framtid kommer att få tillökning med varianter som har hårda Arm-kärnor.

Även om besparingarna inte ska gå ut över nya produkter kommer Actel att minska ambitionsnivån vad gäller utvecklingsverktyg.

– Vi har verktyg som är lika bra eller bättre än konkurrenterna. Vi ska inte addera nya finesser bara för att de är kul att ha.

Sen kommer Fares Mubarak tillbaka till den ekonomiska krisen och att Actel gått med förlust.

– Det stora problemet har varit att vi haft för stora utvecklingskostnader. Nu har vi tagit steget till nästa nod och kostnaderna kommer att gå ned. Det är betydligt enklare att ta fram varianter av en produkt än att utveckla en helt ny. Och jag kan försäkra dig att vi tjänar pengar även på produkter som kostar 49 cent per styck.

Marginalen är kanske inte så stor till att börja med. Nya produkter tenderar att ha låg yield och kräva omfattande testning men när de blir lite mognare skjuter vinsten i höjden.

– Vi tillverkar fortfarande produkter som lanserades 1989.
Kategori: Intervjuer